Roket SpaceX Falcon dalam waktu dekat akan lepas landas dari Florida, membawa satelit seukuran roti yang ditenagai “layar surya” poliester besar.

Hal ini sudah menjadi impian para ilmuwan selama beberapa dekade tetapi baru belakangan ini menjadi kenyataan.

Idenya mungkin terdengar gila: mendorong sebuah pesawat melalui ruang hampa udara tanpa mesin, tanpa bahan bakar, dan tanpa panel surya, tetapi sebaliknya memanfaatkan momentum paket energi cahaya yang dikenal sebagai foton — dalam hal ini dari Matahari kita.

Pesawat ruang angkasa yang akan diluncurkan ini disebut LightSail 2, dikembangkan oleh Planetary Society, sebuah organisasi AS yang mempromosikan eksplorasi ruang angkasa yang didirikan bersama oleh astronom legendaris Carl Sagan pada tahun 1980.

Tapi idenya sendiri sudah ada jauh lebih lama dari itu.

“Pada 1600-an, Johannes Kepler berbicara tentang berlayar di antara bintang-bintang,” Bill Nye, kepala eksekutif Planetary Society, mengatakan kepada AFP.

Kepler berteori bahwa layar dan kapal “dapat disesuaikan dengan angin surgawi,” dan “ternyata memang ada. Itu bukan hanya puisi,” kata Nye, yang dikenal di AS sebagai “Ilmuwan” setelah anak-anak Acara TV yang membawanya ketenaran nasional pada 1990-an dan yang sekarang menyelenggarakan program Netflix.

thelightsail - Berlayar Diantara Bintang: Foton telah Merevolusi Penerbangan Ruang Angkasa
Pesawat ruang angkasa LightSail 2 setelah sukses di Universitas Negeri Politeknik California di San Luis Obispo, California pada 23 Mei 2016

Dan membangun layar surya tidak membutuhkan teknologi canggih seperti yang orang bayangkan.

Layar surya ini pada dasarnya adalah kotak besar film yang sangat tipis (kurang dari lebar rambut manusia), yang juga sangat ringan dan reflektif.

Memiliki luas 32 meter persegi dan terbuat dari Mylar, merek poliester yang telah ada di pasaran sejak tahun 1950-an.

Saat foton memantul dari layar, mereka memindahkan momentum mereka ke arah yang berlawanan dengan cahaya yang memantul.

“Semakin besar dan lebih bersinar dan semakin rendah massa pesawat ruang angkasa, semakin banyak dorongan yang didapatnya,” jelas Nye.

Daya dorong yang diberikan oleh foton ini kecil — tetapi juga tak terbatas. “Begitu kamu berada di orbit, kamu tidak pernah kehabisan bahan bakar,” katanya.

Badan antariksa Jepang meluncurkan layar surya pada 2010, dijuluki Ikaros, tetapi yang lain belum sepenuhnya dapat menguji konsep tersebut.

“Itu ide romantis yang waktunya akhirnya tiba,” kata Nye. “Kami berharap teknologi ini terus berkembang.”

Energi tidak terbatas

Pendahulunya adalah LightSail 1, diluncurkan pada tahun 2015. Tetapi misinya, yang berlangsung beberapa hari, mengalami masalah dan dimaksudkan hanya untuk menguji proses pembukaan layar surya.

LightSail 2 bernilai $ 7 juta, jumlah yang sangat sedikit dalam hal misi luar angkasa. Diperkirakan untuk tetap berada di orbit selama satu tahun.

“Kami ingin mendemokratisasikan eksplorasi ruang angkasa,” kata Nye, yang telah mengundang universitas dan bisnis untuk mengambil teknologi.

Beberapa hari setelah peluncurannya dari Kennedy Space Center di Florida, LightSail 2 akan membuka susunan surya, kemudian mengembangkan empat bagian segitiga layarnya, yang bersama-sama membentuk sebuah kotak raksasa.

Untuk demonstrasi ini, panel surya akan menyediakan daya untuk fungsi-fungsi satelit lainnya seperti fotografi dan komunikasi darat.

Saat mengorbit Bumi, ia akan mulai meningkatkan ketinggiannya berkat tekanan radiasi matahari di layar.

Jadi aplikasi apa yang kita harapkan pada teknologi ini dalam waktu dekat?

Sebagai permulaan, ini bisa memfasilitasi eksplorasi ruang angkasa secara mendalam. Meskipun kecepatan jelajah jauh lebih lambat daripada pesawat ruang angkasa yang didukung oleh bahan bakar, pesawat bertenaga layar surya akan terus berakselerasi secara permanen di ruang angkasa, sampai akhirnya mencapai kecepatan yang menakjubkan.

Aplikasi lain akan mempertahankan probe (sebuah pesawat ruang angkasa eksplorasi tak berawak yang dirancang untuk mengirimkan informasi tentang lingkungannya) pada titik stasioner dalam ruang angkasa. Misalnya, teleskop yang mencari asteroid di sekitar Bumi, atau satelit di orbit stasioner di atas Kutub Utara.

“Anda membutuhkan bahan bakar roket dalam jumlah besar untuk tetap diam selama 10 tahun. Itu tidak praktis,” kata Nye.

ARTIKEL TERKAIT

LEAVE A REPLY

Please enter your comment!
Please enter your name here