Sains & Teknologi

Kepunahan Gajah akan Meningkatkan Kadar Karbon Dioksida di Atmosfer

Sebagai salah satu dari megaherbivora terakhir yang tersisa, gajah hutan membentuk lingkungan mereka dengan berperan sebagai penyebar benih dan buldoser hutan ketika mereka memakan lebih dari seratus spesies buah, menginjak-injak semak-semak, merobohkan pohon dan menciptakan jejak dan pembukaan lahan. Dampak ekologisnya juga memengaruhi populasi pohon dan tingkat karbon di hutan, lapor para peneliti, dengan implikasi signifikan terhadap kebijakan iklim dan konservasi.

Dalam sebuah makalah yang baru-baru ini diterbitkan di Nature Geoscience, ahli biologi Universitas Saint Louis dan rekan-rekannya menemukan bahwa populasi gajah di hutan Afrika tengah mendorong pertumbuhan pohon yang tumbuh lambat dengan kepadatan kayu yang tinggi yang menyerap lebih banyak karbon dari atmosfer daripada spesies yang tumbuh cepat yang menjadi makanan pilihan gajah.

Karena gajah hutan lebih suka menelusuri spesies yang tumbuh cepat, mereka menyebabkan tingkat kerusakan dan kematian yang tinggi untuk spesies ini dibandingkan dengan spesies yang tumbuh dengan lambat, dengan kepadatan kayu yang tinggi. Karena itu jatuhnya populasi gajah hutan kemungkinan akan menyebabkan peningkatan kelimpahan spesies pohon yang tumbuh cepat dengan mengorbankan spesies pohon yang tumbuh lambat, dan mengurangi kemampuan hutan untuk menangkap karbon.

Stephen Blake, Ph.D., asisten profesor biologi di Saint Louis University, menghabiskan 17 tahun di Afrika Tengah melakukan, antara lain, penelitian terapan dan kerja konservasi dengan gajah. Di sana dia mengumpulkan data tentang struktur hutan dan komposisi spesies di Hutan Nouabalé-Ndoki di Kongo utara.

Ringkasan efek regional dari gangguan terhadap gajah pada AGB (  
stok
karbon biomassa di atas tanah) . Sumber: Nature Geoscience

Dalam studi saat ini, kolaborator Blake mengembangkan model komputer matematika untuk menjawab pertanyaan ‘Apa yang akan terjadi pada komposisi hutan seiring waktu dengan dan tanpa penelusuran gajah?’

Untuk mengetahuinya, mereka mensimulasikan kerusakan gajah melalui penjelajahan di hutan dan berasumsi mereka menelusuri spesies tanaman tertentu dengan laju yang berbeda. Gajah lebih suka spesies yang tumbuh cepat di ruang yang lebih terbuka. Saat mereka memberi makan dan menjelajah, mereka menyebabkan kerusakan, merontokkan anggota badan atau menghancurkan semak. Model ini menghitung laju makan dan kerusakan bersama dengan tingkat kematian gajah untuk melihat pengaruhnya terhadap tanaman kayu tertentu.

“Simulasi menemukan bahwa spesies tanaman yang tumbuh lambat bertahan lebih baik ketika gajah ada. Spesies ini tidak dimakan oleh gajah dan, seiring waktu, hutan menjadi didominasi oleh spesies yang tumbuh lambat ini. Kayu (lignin) memiliki tulang punggung karbon , artinya ia memiliki sejumlah besar molekul karbon di dalamnya. Spesies dengan kepadatan kayu yang tumbuh lambat mengandung lebih banyak molekul karbon per satuan volume daripada spesies dengan kepadatan rendah kayu yang tumbuh cepat. Saat gajah “menipiskan” hutan, mereka meningkatkan jumlah spesies yang lambat. menumbuhkan pohon dan hutan mampu menyimpan lebih banyak karbon. “

Temuan ini menunjukkan konsekuensi ekologis yang luas dari kepunahan masa lalu dan sekarang. Hilangnya gajah akan secara serius mengurangi kemampuan hutan yang tersisa untuk menyerap karbon. Pohon dan tanaman menggunakan karbon dioksida selama fotosintesis, mengeluarkannya dari atmosfer. Karena alasan ini, tanaman sangat membantu dalam memerangi pemanasan global dan berfungsi untuk menyimpan emisi karbon.

Tanpa gajah hutan, lebih sedikit karbon dioksida akan dikeluarkan dari atmosfer. Dalam istilah moneter, gajah hutan mewakili layanan penyimpanan karbon senilai $ 43 miliar.

Penulis penelitian mencatat bahwa konservasi gajah hutan dapat membalikkan kehilangan ini.

“Selain itu, cukup masuk akal untuk menjaga mereka tetap hidup. Mereka melakukan pekerjaan luar biasa untuk membantu planet menyimpan karbon secara gratis.”